Pour la grande majorité des amateurs de jeux vidéo, les jeux ne sont que des jeux – un moyen high-tech de passer le temps, de s’amuser et parfois de se mesurer à des amis du monde réel.

Pour un nombre croissant d’entre eux, cependant, il s’agit d’une affaire sérieuse, à tel point qu’il peut être difficile de séparer les besoins de la réalité de ceux du jeu.

C’est pourquoi l’American Psychiatric Association envisage d’ajouter la dépendance aux jeux vidéo à la prochaine édition du Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux, l’ouvrage de diagnostic standard des professionnels de la santé mentale.

Le DSM-V est sorti en 2012 – la première révision majeure depuis 1994. D’ici là, le problème de certains joueurs pourrait être encore plus prononcé, selon Kimberly Young, psychologue de Pennsylvanie et directrice du Center for Internet Addiction and Recovery.

Mme Young estime que la dépendance aux jeux vidéo devrait faire l’objet d’un diagnostic officiel, car tant que les cliniciens ne comprennent pas à quoi ils ont affaire, ils ne peuvent pas aider correctement les personnes qui présentent des symptômes.

Des témoignages qui inquiètent

“J’ai constaté que de nombreuses personnes qui ont un problème de surconsommation technologique ont une personnalité addictive au départ”, dit-elle. “Nous avons vu des dépendances traditionnelles comme le sexe et les jeux d’argent pris en ligne. Il y a une toute nouvelle génération de personnes qui sont à l’aise avec la technologie, et qui ont donc plus facilement accès à [leurs dépendances]. Ce qui est unique dans la dépendance aux jeux, c’est qu’elle n’existe pas hors ligne. Il n’y a aucun moyen d’accéder aux jeux dont vous avez envie sans cela”.

Pour être juste, la plupart des personnes avec lesquelles Mme Young et d’autres psychologues traitent ne sont pas des amateurs de jeux occasionnels qui apprécient une heure ou deux de Super Mario. Les véritables symptômes de dépendance, tels que les symptômes de sevrage et la mise en péril des relations, se retrouvent le plus souvent chez ceux qui jouent intensément à des jeux de rôle en ligne massivement multijoueurs (MMORPG) tels qu’EverQuest et World of Warcraft. Il s’agit de jeux complexes, très sociaux, très stratégiques, extrêmement compétitifs et, surtout, sans fin.

Selon un rapport de l’Association médicale américaine, environ 9 % des joueurs prennent part à des MMORPG. Le rapport, qui a été soumis à l’APA, indique que les chercheurs ont constaté que ceux qui sont les plus susceptibles d’en faire un usage excessif “sont quelque peu marginalisés socialement, connaissent peut-être des niveaux élevés de solitude émotionnelle et/ou des difficultés dans les interactions sociales de la vie réelle. La théorie actuelle est que ces personnes parviennent à mieux contrôler leurs relations sociales et à avoir plus de succès dans les relations sociales dans le domaine de la réalité virtuelle que dans les relations réelles”.

Elizabeth Woolley, de Nashville, dans le Tennessee, a pu constater cette tendance de première main. Son fils, Shawn, alors âgé de 21 ans, s’est suicidé en 2001. Elle affirme que la dépendance aux jeux vidéo a conduit à sa mort.

“Il a joué pendant environ 10 ans et n’avait aucun problème”, dit Mme Woolley. “Puis il a découvert EverQuest. Il est devenu une personne différente, repliée sur elle-même. Socialement inactif. Le jeu est devenu la solution à tous ses problèmes. Il passait les deux tiers de sa journée à jouer à ce jeu. Il restait debout toute la nuit pour y jouer. Il souffrait de TDAH et avait cessé de prendre ses médicaments.”

Les employeurs pénalisés ?

Mme Woolley a depuis fondé le groupe On-line Gamers Anonymous (www.olganon.org), où d’autres personnes qui se laissent prendre aux jeux affichent leurs expériences et trouvent du soutien. Voici le message d’un ancien joueur :

“J’ai commencé à ignorer ma femme, BEAUCOUP, et malheureusement, mes deux filles encore plus. J’oubliais souvent de manger et de boire parce que j’étais trop absorbé par ce jeu. Parfois, je devais aller aux toilettes mais je ne voulais pas me lever parce que la plupart du temps, c’était au milieu d’un combat difficile et je ne pouvais pas quitter mon ordinateur parce que l’idée même de mourir dans ce jeu est effrayante. … Je suis maintenant assis dans mon appartement ce soir, seul, sans femme et sans enfants à mes côtés. J’aurais pu éviter cela si je n’avais pas autant joué, mais j’ai fait le contraire et c’est un fait avec lequel je vais devoir vivre pour le reste de ma vie”.

Jerald Block, un psychiatre de l’Oregon qui a écrit des articles dans des revues médicales en faveur d’un diagnostic de dépendance aux jeux vidéo, affirme que la majorité des personnes qui ont un problème avec les jeux ont également d’autres troubles comme la dépression, l’anxiété ou le TDAH (trouble déficitaire de l’attention avec hyperactivité).

“Les médecins doivent être formés à rechercher la dépendance aux jeux vidéo car elle complique d’autres troubles”, dit-il. “C’est important car si une personne souffre de dépression et d’anxiété, une partie de l’objectif du traitement est de sortir et de fonctionner dans le monde réel. Si l’utilisation de l’ordinateur les retient à la maison et que le monde virtuel est si gratifiant, alors ils ne voudront pas sortir dans le monde réel.”

Le Dr Block souligne que les États-Unis sont déjà en retard dans la reconnaissance des dangers de la surconsommation de jeux vidéo. La Corée du Sud, par exemple, reconnaît qu’il s’agit d’un grave problème de santé publique et a formé 1 043 conseillers au traitement de la dépendance à Internet dans plus de 190 hôpitaux et centres de traitement.